Ari Vatanen est né à Tuupovaara en Filande le 27 avril 1952,  sa carrière débute à partir de 1970. En 1976 et 1980 il est sacré champion d'Angleterre, avant d'obtenir le titre mondial au sein de l'équipe Ford Motorsport en 1981. Au printemps 1984, Ari aux côtés de son compatriote Timo Salonen est recruté par le team PSA pour piloter la 205 T16 qui fait ses premiers pas en rallyes. Malheureux en Corse et en Grèce (2 abandons), il remporte coup sur coup le rallye des 1 000 lacs (Finlande), le Sanremo (Italie) et la dernière manche du championnat le RAC en Grande-Bretagne. La 205 qui s'est imposée trois fois en cinq courses fait désormais figure de favorite pour la saison 1985 qu'elle couvrira en intégralité.

  Pour la première manche du championnat 1985, Ari Vatanen s'impose au Monte-Carlo, malgrè une pénalité de huit minutes pour une avance à un point de contrôle, puis en Suède (deuxième manche). Néanmoins durant les épreuves suivantes, il joue de malchance, avec quatre abandons: bris de rotule à l'arrière-droite au Portugal, au Safari, au Tour de Corse (violente sortie de route sans gravité) puis à l'Acropole pour un bris de direction dans la deuxième spéciale du rallye. Il parvient à accrocher une 2e place en Nouvelle-Zélande, derrière son compagnon d'écurie Timo Salonen qui sera sacré champion du monde en fin de saison, menant le classement depuis la Corse. En 1986 lors du rallye d'Argentine, Ari sort violemment de la route et fait plusieurs tonneaux, souffrant de multiples fractures cet accident va l'éloigner de la compétition pendant un temps. C'est un autre finlandais Juha Kankkunen, qui le remplacera pour le reste de la saison.

  Toujours lié à PSA il remporte quatre fois le Paris-Dakar, en 1987 avec la 205, en 1989 et 1990 sur la 405 T16, puis en 1991 avec la Citroën ZX. En 1988 il remporte la course de côte de Pikes Peak aux Etats-Unis sur la 405 Turbo 16, il s'y était déjà classé deuxième l'année précedente avec la 205 T16, à sept secondes de l'Audi Quattro Sport du double champion du monde des rallyes, l'Allemand Walter Rörhrl. En 28 ans de carrière, de 1971 à 1997 Ari Vatanen à remporté en tout 65 succès du Tott-Porrasalmi Ralli 1971 (championnat finlandais des rallyes) sur une Opel Kadett Rally, à l'UEA Desert Challenge (rallye-raid des Emirats arabes unis) avec la Citroën ZX RR. Devenu grand spécialiste du rallye-raid, en une dizaine d'années il à remporté une vingtaine de courses pour le groupe PSA. Il renoue avec la compétition en prenant le départ du rallye Paris-Dakar 2003, avec Nissan, puis en 2007 sur un Volkswagen Race Touareg avec l'italienne Fabrizia Pons comme copilote, mais devront abandonner à la 7e étape.

  En juillet 2009, il annonce publiquement sa candidature pour le poste de la présidence de la Fédération internationale de l'automobile, mais lors de l'élection en octobre il est battu par Jean Todt. En compagnie de son fils, Max, l'ex champion du monde des rallyes participera en 2010 et 2011 à la version "VHC" du rallye spadois: les Legend Boucles de Spa, sur une voiture ouvreuse. Installé en France, à Rognes, près d'Aix-en-Provence en 1990, il achète une ferme et un vignoble, puis entame une carrière politique. Bien que vivant en France il est élu au Parlement Européen sur la liste du Kokoomus (parti politique finlandais) où il travaille sur des thèmes tels les taxes automobiles, les règles de trafics, l'aide au dévoloppement, ou les règles agraires. Il est opposé à l'avortement et à l'euthanasie, mais favorable à l'entrée de la Turquie, de l'Ukraine et de la Moldavie dans l'Union européenne, dès que ces pays satifairont aux critères d'entée. Réélu député européen en 2004, pour la France cette fois-ci sur la liste UMP, il n'est pas reconduit pour les élections européennes de 2009, et se présente alors en Finlande sur la liste du Parti de la Coalition nationale, mais n'est pas réélu.

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Ari Vatanen. taddlr.com)

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1978 rallye des 1 000 lacs. (Jarmo Mäki)

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1980. (forum-auto.com)

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1981 Ford Escort RS 1800. (chromjuwelen.com)

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Monte-Carlo 1983, Opel Ascona 400. (forum-auto.com)

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Safari Rally 1983 Opel

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1984 Victoire au rallye des 1 000 lacs en Finlande. (best-of-rallylive.com)

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RAC Rally 1984. (telegraph.co.uk)

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Monte-Carlo 1985. (alittlebitsideways.co.nz)

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Vainqueur du Rallye Monte-Carlo 1985, Ari Vatanen célèbre sa victoire un verre de lait à la main, et son copilote Terry Harryman au champagne. (filrouge-automobile.fr)

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1985 Rallye de Suède. (forum-auto.com)

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Vatanen / Harryman rallye de Nouvelle-Zélande. (pinterest.com)

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L'épave de la 205 après sa violente sortie de route en Argentinre. (les-peugeot-mythique.com)

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1987 Vatanen / Giroux Paris-Dakar. (pilotos-muertos.com)

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Bernard Giroux, Jean Todt et Ari Vatanen, au Lac Rose, il devient le premier finlandais à remporter le Dakar. Quelques mois après cette photo, le journaliste Bernard Giroux trouvera la mort au large de l'Île de Wight dans l'accident du offshore de Didier Pironi. (photo: news.peugeot.fr) 

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1988 Ari Vatanen et son compatriote Juha Kankkunen. (redbull.com)

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1988, au volant de la 405 T16 à la course de côte de Pikes Peak aux Etats-Unis où il remporte la victoire. (petrolistes.com)

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1989 Vatanen / Berglund 405 Turbo 16, le finlandais signe sa deuxième victoire africaine. (pinterest.com)

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1991 vainqueur du 14e Paris-Dakar avec la ZX. (schiavon.sa.com)